A Children’s Book Desert in the Fruitvale? Not Quite

If you walk up and down Piedmont Avenue in Oakland, you’ll pass by several independent bookstores, gift shops, and children’s clothing shops, all of which stock lots of books for children.

In contrast, if you walk along International Blvd. in the Fruitvale, you won’t find any bookstores or any other stores selling many children’s books. At first glance, it appears that the Fruitvale is a children’s book desert. However, upon closer inspection, it’s clear that’s not the case, in large part because of César Chávez library, La Clínica de la Raza, local schools, and individual efforts.

International Blvd. near Fruitvale Ave. Photo by Marina Lukso, LocalWiki contributor

Second-Hand Books for Sale

I recently walked up and down International Blvd. between 27th and 42nd Avenues, searching for children’s books. There’s a Goodwill next to an elementary school and across the street from the Native American Health Center.

I spoke with Flo Gillard, lead sales associate, and she directed me to the far right corner of the store, where there’s a labeled book section with two adjoining sets of five shelves. Here are some used books for children, which cost 99 cents each. However, the children’s books are mixed in with books for adults.

Corner of Goodwill store on International Blvd. that’s devoted to books, on shelves, and DVDs, on racks

Books for Sale in General Merchandise Stores. Photo by Katharine Davies Samway.

There are a few general merchandise stores south of Fruitvale Ave., which sell a handful of comics, board books for young children, Bibles, and coloring/activity books. Great Dollar Bargain had the largest selection, displayed in boxes on the bottom shelf; books cost 99 cents to $1.59.

Great Dollar Bargain’s small collection of reading and activity books on a shelf accessible to children

La Clínica de la Raza Book Projects

On my way back up International Blvd., I veered off to check into the small shopping mall by the Fruitvale BART station. The entrance to La Clínica de la Raza is on the corner of 12th St. and 35th Ave. and it was here that I met Ana Dorman, manager of the Health Education Program at La Clínica.

Dorman introduced me to Joan Thompson, a dietician at the clinic who collects books each week from a recycling center and her church, brings them to La Clínica, and puts them in boxes by the elevator for young patients and their parents to take for free. “There are very few left by Friday,” Thompson said.

Joan Thompson and Ana Dorman displaying some of the donated books that young children and family members can select from

Dorman then introduced me to Angélica Parajón, manager of the pediatrics unit, who told me that each month, La Clínica serves between 1,700 and 2,000 children from birth to 14 years of age. One of the many things that Parajón does is to oversee several programs that put books in the hands of children. One is the First Five Alameda County program, which provides bags of materials, including a book, for children up to about 2 years of age who come in for a development assessment.

Angélica Parajón with shelves of gift bags given to very young children

Another program is Reach Out and Read, which provides books for children up to the age of 5. “We order books in English and Spanish and we give children one book at the physical exam,” Parajón said. “Reach Out and Read sends a catalog and it has a huge array of books and titles.”  Some books are bilingual.

Some of the books that are given to children who come in for a physical. Photo by Angélica Parajón

César Chávez library

Annabelle Blackman is the children’s librarian at César Chávez library and she showed me around the children’s section. The library has a fine collection of books for children in Spanish and English, as well as lots of bilingual books.

Children’s librarian, Annabelle Blackman, with one of the many Spanish-language and bilingual books in the César Chávez Library

It also has a few books in Arabic.

Blackman filled me in on the library’s “Share a Love of Reading,” which is a book-giveaway program that is supported by grants and donations—she takes books to family reading nights at local schools, to street fairs, and to La Clínica. Patrons can also download up to eight books each month onto their phones or computers.

A display near the entrance to the children’s section of books in Arabic

Think College Now (TCN) Elementary School

I was curious to know what local schools do to put books into the hands of children living in the Fruitvale, so spoke with Megan Hatscheck, a fourth grade teacher at TCN elementary.  She told me that twice a year, before vacations, Temple Sinai gives each child at TCN one brand new, high interest book.  I wondered about books clubs, like the Scholastic Book Club.  Hatscheck said over the years she has stopped using them because they offer fewer and fewer books and more and more trinkets, such as stickers, erasers, and laser pens.

Where Do Parents Get Books for Their Children?

Where do the parents of Hatscheck’s students buy (or get) books? “At Dollar Tree, which has mainly board books and activity books. And at Costco, at school, and at the library,”  Hatschek said.

I also talked briefly with a few Latina mothers walking with their children along International Blvd. “We get them at Wal-Mart,” said Salta Pablo, when I asked if she bought books for her children.   Later, another mother, whose name I didn’t capture, said, “I get books for my children from school. And there are boxes where people donate books and you can take them. And we’ve gotten books from the library, for free.”

Although books for children are much harder to come by in the Fruitvale than across town on Piedmont Avenue, this neighborhood isn’t a book desert, thanks to the efforts of community organizations.

Un Desierto de Libros Para los Niños en el Fruitvale? No Exactamente

Si Ud. camina arriba y abajo Piedmont Avenue en Oakland, pasará por varias librerías independientes, tiendas de regalos, y tiendas de ropa para niños, todos los cuales tienen un montón de libros para niños.

En contraste, si Ud. camina por International Blvd. en el Fruitvale, no encontrará ninguna librería ni ninguna otra tienda que venda muchos libros para niños. A primera vista, parece que el Fruitvale es un desierto de libros para niños. Sin embargo, tras una inspección más minuciosa, está claro que no es así, en gran parte por la biblioteca de César Chávez, La Clínica de la Raza, las escuelas locales, y los esfuerzos individuales.

Libros de Segunda Mano Para la Venta
Recientemente me dirigí caminando por el International Blvd. entre las avenidas 27 y 42 en busca de libros para niños. Hay una tienda de Goodwill al lado de una escuela primaria y al otro lado de la calle del Centro de Salud Nativo Americano (Native American Health Center).
Hablé con Flo Gillard, directora de ventas del Goodwill, y me dirigió a la esquina derecha de la tienda, donde hay una sección de libros. Aquí hay algunos libros usados para niños, que cuestan 99 centavos cada uno. Sin embargo, los libros para niños están mezclados con libros para adultos.

Libros Para la Venta en Tiendas de Mercancías Generales
Hay algunas tiendas de mercadería general al sur de Fruitvale Ave., que venden algunos comics, libros para niños pequeños, Biblias, y libros de colorear y otras actividades. Great Dollar Bargain tenía la selección más grande, mostrada en cajas en el estante inferior; los libros cuestan entre 99 centavos y $1.59.

La Clínica de la Raza
En mi camino de regreso por International Blvd., me desvié para mirar en el pequeño centro comercial por la estación Fruitvale BART. La entrada a La Clínica de la Raza se encuentra en la esquina de la calle 12 y la avenida 35. Y fue allí donde conocí a Ana Dorman, directora del Programa de Educación para la Salud de La Clínica.
Dorman me presentó a Joan Thompson, dietista de la clínica que recoge libros cada semana de un centro de reciclaje y su iglesia. Los trae a La Clínica y los pone en cajas al lado del ascensor para que los pacientes jóvenes y sus padres tomen gratis. “Cuando llega el viernes hay pocos,” dijo Thompson.
Dorman me presentó a Angélica Parajón, gerente de la unidad de pediatría, quien me dijo que cada mes, La Clínica sirve entre 1.700 y 2.000 niños desde el nacimiento hasta los 14 años de edad. Una de las muchas cosas que hace Parajón es supervisar varios programas que ponen los libros en manos de los niños. Uno de ellos es el programa First Five Alameda County (http://www.first5alameda.org/), el cual provee bolsas de materiales, incluyendo un libro, para niños hasta 2 años de edad que vienen para una evaluación del desarrollo.

Otro programa es “Reach Out And Read” (“Alcanzar y leer”) (http://www.reachoutandread.org/our-story/why-reach-out-and-read/), que proporciona libros para niños hasta 5 años. “Pedimos libros en inglés y español y le damos a los niños un libro en el examen físico,” dijo Parajón. “Reach Out and Read envía un catálogo y tiene una gran variedad de libros y títulos.” Algunos libros son bilingües.

Biblioteca César Chávez
Annabelle Blackman es la bibliotecaria de niños en la biblioteca de César Chávez y me mostró la sección para niños.
La biblioteca tiene una excelente colección de libros para niños en español e inglés, así como un montón de libros bilingües.
También tiene algunos libros en árabe.
Blackman me informó sobre el “Share a Love of Reading” (“Compartir un amor de la lectura”), un programa de entrega de libros que es apoyado por donaciones. Ella lleva libros a las noches de lectura familiar (family reading nights) en las escuelas locales, en las ferias de la calle, y en La Clínica. Los usuarios también pueden descargar hasta ocho libros cada mes en sus teléfonos o computadoras.

La Escuela Think College Now (TCN)

Tenía curiosidad por saber qué hacen las escuelas locales para poner los libros en manos de los niños que viven en el Fruitvale, por lo que hablé con Megan Hatscheck, una maestra de cuarto grado en TCN. Ella me dijo que dos veces al año, antes de vacaciones, Temple Sinai da a cada niño en TCN un libro nuevo de alto interés. Me pregunté acerca de los clubes de libros, como el Scholastic Book Club. Hatscheck dijo que a lo largo de los años ha dejado de usarlos porque ofrecen cada vez menos libros y más y más baratijas, como pegatinas, gomas de borrar, y lápices láser.

¿Dónde Obtienen los Padres Libros Para Sus Hijos?
¿Dónde los padres de los estudiantes de Hatscheck compran (o reciben) libros? “En Dollar Tree, que tiene principalmente libros para los niños pequeños y libros de actividades. Y en Costco, en la escuela, y en la biblioteca,” dijo Hatschek.
También hablé brevemente con algunas madres latinas que caminaban con sus niños por International Blvd. “Los conseguimos en Wal-Mart,” dijo Salta Pablo, cuando le pregunté si había comprado libros para sus hijos. Más tarde, otra madre, cuyo nombre no capturé, dijo: “Consigo libros para mis hijos de la escuela. Y hay cajas donde la gente dona libros y Ud. puede tomarlos. Y hemos conseguido libros de la biblioteca, gratis.”

Aunque los libros para niños son mucho más difíciles de encontrar en el Fruitvale que en la avenida Piedmont, este barrio no es un desierto de libros, gracias a los esfuerzos de las organizaciones comunitarias.

(Gracias a Lucinda Pease-Alvarez y Antonio Alvarez por su ayuda en la traducción al español.)

Author Profile

Katharine Davies Samway has lived in Oakland for over 35 years. She is a long-term educator — a teacher, a researcher, a teacher educator, a professor of education.

1 Comment

  1. Thanks for sharing how literacy is promoted/invited at the Piedmont neighborhood. Access to books is criticaI. I have books from my collection to donate. It is good to know who could use them. Enjoyed your article Katharine!
    Gracias por compartir como se invita a leer en la vecindad de Piedmont. El acceso a libros es muy importante. Tengo libros de mi coleccion que puedo donar. Es bueno saber quien los puede usar. Disfrute tu articulo Katharine. Gracias!

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